Le koala est fonctionnellement éteint

Un déclin dramatique de la population de koalas a lancé l'alerte sur la survie de cette espèce

Récemment, la Fondation australienne pour les koalas (AKF) a annoncé que, dans ce pays, la population actuelle de koalas compte moins de 80 000 spécimens, ce qui en fait une espèce "fonctionnellement éteinte". Comme il s'agit d'un nombre bien inférieur à celui estimé par d'autres chercheurs récemment, l'AKF a mis en alerte les différentes organisations de défense des animaux.

Bien qu'il existe encore des koalas dans le Queensland, la Nouvelle-Galles du Sud, Victoria, l'Australie méridionale et dans le Territoire de la capitale australienne, ils sont vulnérables à la déforestation, aux maladies et aux autres effets du changement climatique. La crise s’aggravera lorsque la population du koala tombera au-dessous du point critique et ne produira plus la génération suivante, ce qui entraînera une extinction effective des koalas.

Que signifie le terme "fonctionnellement éteint"?

Le terme "fonctionnellement éteint" désigne les espèces d'un être vivant dont la population a diminué au point de ne plus pouvoir jouer un rôle important dans son écosystème.

Dans le cas des koalas, leur présence est déterminante pour réguler la santé des forêts d'eucalyptus et, par le biais de leurs excréments, contribuer au recyclage des éléments nutritifs. On considère que cette fonction dans les forêts date d'environ 30 millions d'années.

Par ailleurs, le terme "extinction fonctionnelle" désigne également une petite population qui, bien qu'elle se reproduise, souffre de consanguinité (c'est-à-dire que ses membres se reproduisent dans la même communauté), qui à moyen et long terme il menace sa viabilité en raison de la perte d'habitat inhérente à la consanguinité, à des problèmes génétiques ou à des maladies.

Enfin, d'autres changements dans la dynamique des populations, le régime alimentaire et les conditions climatiques d'un écosystème peuvent également entraîner l'extinction fonctionnelle d'une espèce.

Une diminution de 24% des koalas dans les générations les plus récentes

Selon les études menées par l'AKF, le nombre total estimé de koalas perdus en Australie ces dernières années s'élève à 329 000, avec une diminution moyenne estimée de 24% au cours des trois dernières générations et une autre diminution égale pour Les trois prochaines générations.

Bien que la population de koalas ne soit actuellement pas classée comme vulnérable, elle est passée d’abondante à faible et localement éteinte; La perte de leur habitat est la menace la plus grave à laquelle l’espèce est confrontée.

Le nouveau gouvernement australien est chargé de promulguer la loi sur la protection du koala, qui protégerait les forêts où vivent ces animaux.

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Image de couverture: Juergen Schwarz / DAPD / AP