Le plus vieux livre du monde: le soutra du diamant

L'histoire fascinante derrière le plus ancien texte imprimé connu de l'humanité

En 1900, un moine fit une découverte phénoménale à un poste frontière situé près de l'ancienne route de la soie à Dunhuang, en Chine, sur les rives du désert de Gobi. Une série de grottes creusées le long d'une falaise et scellées depuis l'an 1000, qu'elles appelleraient "la grotte des mille Bouddhas", contenait 40 000 livres, manuscrits et manuscrits. De cette manière, enveloppés dans du papier et de la soie, ils étaient parfaitement protégés en temps de guerre et pouvaient être préservés pour l'avenir.

En 1907, l'archéologue anglo-hongrois Marc Aurel Stein participait à une expédition dans la région. Après avoir entendu des rumeurs sur la bibliothèque cachée, il décida de tenter sa chance et de découvrir l'endroit par lui-même. Après avoir acheté l’abbé du groupe monastique chargé de la protection du site, il a volé des milliers de documents, y compris le "Sutra du Diamant".

Le 11 mai (selon notre calendrier) de l'année 868 a. C., un homme du nom de Wang Jie a commandé l’impression d’une traduction du sanskrit vers le chinois d’un texte bouddhiste sacré sur un rouleau. Le rouleau est imprimé en sept sections avec un boque pour chacune d’elles, puis elles ont été jointes jusqu’à compléter une longueur de 5 m.

Un des coins du document est le suivant: "Fait avec révérence pour une distribution gratuite universelle par Wang Jie au nom de ses deux parents." Selon la tradition bouddhiste, il est connu que copier et diffuser la parole du Bouddha était un moyen imbattable de gagner la considération de la culture chinoise. C'est l'une des raisons pour lesquelles l'impression a rapidement évolué en Chine.

Sutra est le nom sanskrit pour "enseignement religieux ou sagesse" et est généralement le mot utilisé pour désigner un enseignement du Bouddha. On dit qu'il a lui-même donné le nom à cet enseignement car "il taillerait comme un diamant à travers les illusions faites de mots et illuminerait ce qui est réel et permanent".

Le livre appartient à la tradition du bouddhisme Mahayana qui, contrairement à d'autres écoles, est convaincue que n'importe qui peut atteindre l'illumination, qu'il vive ou non dans la vie monastique. Ce courant s'est propagé de l'Inde à la Chine par la route de la soie.

Ce texte, de seulement 6 000 mots, est le plus ancien livre imprimé connu. Aujourd'hui, cette écriture ancienne est protégée par la British Library et fait partie de l'impressionnant projet Dunhuang. Vous pouvez le vérifier en ligne ici.

Voici un extrait célèbre, traduit du chinois en anglais par Bill Porter:

Ainsi, vous pouvez voir la fugacité du monde

Une étoile à l'aube, une bulle dans une crique

un éclair sur un nuage d'été,

Une lampe de poche qui scintille, un fantôme, un rêve.